Viaje en el tiempo: Banff antes y ahora

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Es a mediados de mayo de 1983. Me bajo de un tren en Banff después de un viaje de tres días a campo traviesa. Arrastrando una bolsa llena de equipo y ropa para caballos, me dirigí a la ciudad en busca de trabajo. Planeo recompensarme por mi título universitario recién obtenido con un verano de aventuras en este hermoso pueblo de montaña, sin saber que el verano se alargaría y pasaría toda una década trabajando aquí como vaquero y guía de caballos.

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En septiembre de 1993, mis afectos por un pueblo, un parque nacional y un estilo de vida se centraron repentinamente en la familia. Estaba guiando un viaje de carga de seis días cuando recibí un mensaje en la radio del campamento de que mi esposa se había puesto de parto. Este siempre estuvo destinado a ser mi último viaje, pero una hija estaba en camino, tres semanas antes de tiempo, y me enfrenté a un día ajetreado: viajar (a toda prisa) 24 kilómetros hasta la ciudad, llegar un poco tarde para estar con mi lado de la esposa.

Ahora, tres décadas desde que las obligaciones familiares me llevaron lejos, decidí probar el adagio: ¿puedes volver atrás?

Nostalgia Travel es una cosa aparentemente. Un regreso a los lugares familiares es la nueva tendencia de moda. Banff fue la encarnación de mis recuerdos juveniles más idílicos: el lugar donde crecí de niño a hombre. Y no había regresado solo, me acompaña esa hija, para su primera experiencia en Banff, por así decirlo.

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James Ross regresa a Banff casi 30 años después de dejar la ciudad trabajando como guía a caballo.  Foto, Kayla Ross
James Ross regresa a Banff casi 30 años después de dejar la ciudad trabajando como guía a caballo. Foto, Kayla Ross jpg

El paseo

Nuestro grupo de 12 ciclistas se reunió por la mañana en Warner’s Stables para nuestro viaje nocturno con Banff Trail Riders a Sundance Lodge, 16 km al suroeste de la ciudad. Después de cargar el equipo en mulas, nos encontramos con nuestros dos guías, Calgarian Brion Holland y Courtney Gardiner de Sarnia, Ontario, y nuestros caballos. El mío era un pardo corpulento llamado Trooper. “¿Estás esperando esto tanto como yo?” le susurré al oído. La pregunta pretendía ser retórica, pero Trooper respondió con una brusca expulsión de aire de ambos extremos de su cuerpo.

Partimos hacia el oeste junto al tranquilo río Bow. A menudo, la gente comenta que Banff está demasiado ocupado. Bueno, como siempre, cuando te aventuras a una corta distancia del pueblo en una caminata, bicicleta o caballo, la gente desaparece y solo te queda una belleza tranquila e impresionante. Nos detuvimos en la orilla del río para desempacar a Tanya, la mula del almuerzo, hervir un poco de café de vaquero y asar bistecs sobre el fuego. Después del almuerzo, el sendero nos llevó alto a lo largo de la pared del valle para disfrutar de espléndidas vistas, antes de volver a bajar a Healey Creek. Nuestros caballos de paso seguro cruzaron el río turbulento y pedregoso, antes de clamar por la orilla hacia nuestro destino.

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Las sillas de montar y el equipo cuelgan en el cobertizo de Sundance Lodge.  Foto, James Ross
Las sillas de montar y el equipo cuelgan en el cobertizo de Sundance Lodge. Foto, James Ross jpg

Sundance Lodge fue construido en 1991 durante mi tiempo con el equipo, con 10 habitaciones, dos baños, una sala de estar con chimenea, una cocina con una mesa de comedor común y un gran porche acogedor. Como guía, recuerdo desenrollar mi saco de dormir en el cobertizo de las sillas de montar que compartíamos con ratones, ardillas y alguna que otra marmota valiente. Por el contrario, el albergue es lujoso, con muebles hechos a mano, camas de troncos, paneles solares y, por lo tanto, para los ciclistas cansados, abundante agua caliente en las duchas. Me encanta la energía familiar cuando los invitados se reunían alrededor de la mesa para disfrutar del salmón servido por el cocinero Zachary Blease. Aunque extraño la camaradería del Bunky rústico con los guías, los empacadores, la cocinera y los sonidos nocturnos de los caballos y las mulas en el corral, decido sufrir en mi cómodo alojamiento sin quejarme, ¡ya soy mayor! Regresamos al pueblo al día siguiente, y en un lindo gesto (¿o fue una prueba?) los guías me dejaron empacar la mula del almuerzo.

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Kayla Ross disfruta de la amplia vista de Banff desde lo alto de la góndola Sulphur Mountain.  Foto James Ross
Kayla Ross disfruta de la amplia vista de Banff desde lo alto de la góndola Sulphur Mountain. Foto James Ross jpg

Alrededor del pueblo

Banff se encuentra en la convergencia de tres valles y dos ríos, un lugar de reunión y comercio para Blackfoot, Stoney Nakoda y Tsuut’ina. Está en medio del primer parque nacional de Canadá, 6.000 kilómetros cuadrados del esplendor de las Montañas Rocosas cubierto de pinos y abetos, y plagado de glaciares que sangran azul en sus lagos cristalinos y claros.

El sitio de la ciudad podría haber madurado desde que me fui, pero es esa evolución lo que hace que valga la pena volver a visitarlo.

Debo admitir que había regresado a Banff un poco engreída, convencida de que la ciudad no tendría el mismo ambiente aventurero que el lugar de mi juventud. Habría crecido demasiado, demasiado comercial y no sería tan salvaje o despreocupado. Estaba equivocado. Vi mi error en los ojos de mi hija, asombrada de ver a Banff por primera vez. Me di cuenta de que ella estaba en su elemento en los establos de caballos, y si no estaba casada con una casa y una hipoteca, yo podría regresar solo a casa.

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Banff todavía tiene su magia y encanto a la vista. También hay mejoras. Las manzanas del centro de Banff están cerradas al tráfico de vehículos, por lo que los cafés y los patios se han extendido hacia la calle. Para aliviar la congestión, hay dos nuevos puentes peatonales sobre el río Bow y un eficiente flota de autobuses ecológicos transporta a los visitantes a cualquier lugar al que quieran ir, animando así a todos a aparcar sus coches.

Aprovechamos el tránsito para disfrutar de algunas cosas turísticas. En una mañana lluviosa, tomamos la góndola de Sulphur Mountain en un ascenso de ocho minutos a través de la niebla arremolinada y las nubes bajas, con el riesgo de ver algo desde la cima. Las inclemencias del tiempo significaron que casi teníamos la montaña para nosotros solos, y cuando las tenues nubes se dispersaron, nos quedaron vistas espectaculares hasta el pueblo. Recorrimos el hotel Banff Springs, Bow Falls, el sitio histórico nacional Cave and Basin (lugar de nacimiento de los parques nacionales de Canadá) y el maravilloso Museo Whyte de las Montañas Rocosas canadienses, que cuenta las historias de los primeros guías y proveedores que esencialmente abrieron el parque.

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Kayla Ross se unió a su padre en un viaje de regreso a Banff 30 años después de que él se fuera de la ciudad una vez que ella nació.  Aprovecharon el cierre estacional y pedalearon por Bow Valley Parkway.  Foto, James Ross
Kayla Ross se unió a su padre en un viaje de regreso a Banff 30 años después de que él se fuera de la ciudad una vez que ella nació. Aprovecharon el cierre estacional y pedalearon por Bow Valley Parkway. Foto, James Ross jpg

Andar en bicicleta por la avenida

En un proyecto piloto de 2022 a 2024, Parks Canada cerrará Bow Valley Parkway a los vehículos en primavera y otoño. Entonces, mi hija y yo intercambiamos caballos por bicicletas eléctricas y emprendimos un ciclo de 60 km desde Banff hasta Lake Louise. Sin automóviles, la avenida es muy amigable con la vida silvestre. Nos detuvimos para ver alces y ciervos bura e incluso un oso negro y cachorros que jugaban entre los tocones y troncos blanqueados por el sol. Las ovejas se reunían donde la vegetación se encuentra con la roca, y un joven alce toro con terciopelo colgando de sus nuevas astas avanzaba pesadamente a través de una sección pantanosa debajo de nosotros. Antes de partir de Ultimate Sports en Banff con nuestras bicicletas de alquiler, el empleado había colocado una lata de spray para osos en mi bicicleta para el viaje. Supuse que quería que compartiéramos, o tal vez sabía que si teníamos un encuentro con un oso pardo, yo sería tanto el rezagado como la mejor fuente de alimento. Sin incidentes, en Lake Louise cargamos nuestras bicicletas en el transporte público para nuestro viaje de regreso.

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Más aventuras

Además de montar a caballo y andar en bicicleta, puede tomar un curso de Rock Climbing 101 con Alpine Air Adventures, escalar un curso Mount Norquay Via Ferrata, navegar en balsa por el río Kananaskis o a través de Horseshoe Canyon con Chinook Rafting, y tomar un safari nocturno de vida silvestre con Discover Banff Tours para ver osos, ovejas, alces y ciervos bura.

¡Banff antes y ahora!

En aquel momento eran dos pasos en Wild Bills o Silver City Saloon, y refrigerios en King Eddy, Magpie and Stump, Grizzly House y Mount Royal Express (donde conocí a mi esposa). Trajimos a la manada desde los pastos de invierno y el campamento de primavera por un sendero alrededor del lago Minnewanka, guiando la gran cuerda de cabeza a cola por la calle principal de Banff y por el puente hasta los establos. Los lugareños veían pasar los caballos en medio de un estruendo de cascos.

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Ahora, las nuevas e innovadoras opciones gastronómicas incluyen Chuck’s Steakhouse (para disfrutar del mejor bistec que he probado y ensalada César preparada en su mesa), Una Pizza and Wine, Park Restaurant and Distillery y Three Bears Brewing. Nos alojamos en el Hotel Moose con sus jacuzzis en la azotea, un gran lugar para consolar nuestras nalgas cansadas. Banff es como un salón de clases al aire libre con nuevas aventuras y ofertas de la ciudad. Explorarlo sin coches es fácil gracias a ROAM Transit.

Para planificar una visita: Comuníquese con Turismo de Banff y Lake Louise en www.banfflakelouise.com

James Ross es un escritor de viajes galardonado y un autor de gran éxito de ventas, y también fue vaquero y guía de Banff. www.thejamesross.ca

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