‘Pesadilla en curso’: la lucha de las personas sin hogar en Metro Vancouver en medio de la ola de frío

Los defensores advierten que la falta de refugios climáticos de emergencia y de calentamiento en toda la región podría tener consecuencias nefastas.

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Mientras Ward Draper estacionaba en el área de descanso de Cole Road en el extremo este de Abbotsford el viernes por la mañana, el ruido de los generadores era más fuerte que el viento que golpeaba a más de una docena de vehículos recreativos apiñados junto al congelado río Sumas.

“La gente no tiene otro lugar donde dormir”, dijo el pastor callejero fumador empedernido que llevó a Postmedia a un recorrido por la ciudad donde ha trabajado con la población sin hogar durante dos décadas. “Ya no sé qué hacer.”

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Draper se encuentra entre los defensores de las personas sin hogar del Lower Mainland a quienes les preocupa que la falta de calentamiento y refugios climáticos de emergencia pueda tener consecuencias nefastas para la creciente población sin hogar de la región.

Si bien se han activado centros de calentamiento en North Vancouver, Vancouver, New Westminster y Abbotsford durante el día, ciudades como Port Coquitlam no tienen espacios de calentamiento abiertos durante la noche.

“Son 20 años de lo mismo. Algunas de las razones son familiares (salud mental, adicciones), pero también existe esta nueva narrativa de inasequibilidad”, dijo Draper, fundador y director ejecutivo de The 5 and 2 Ministries en Abbotsford. “Es una pesadilla continua”.

A pocos kilómetros de la zona de descanso de Cole Road se encuentra el antiguo parque y atracción Lonzo Road, lugar de un campamento notoriamente peligroso hasta que fue desmantelado en junio. La provincia prometió un refugio de 50 camas, cuya construcción comenzaría tan pronto como se despejara el lugar, pero aparte de algunos montones de grava, no ha cambiado mucho desde el verano pasado.

Draper lamentó la falta de espacios de refugio en Fraser Valley, comparando la cantidad de dinero gastada en el centro este de Vancouver con los suburbios, donde el número de personas sin hogar está aumentando rápidamente y no hay suficientes servicios para apoyarlos.

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Ward Draper bautiza a un hombre en un parque de Abbotsford.
El pastor Ward Draper (izquierda) bautiza a un hombre en un parque de Abbotsford en una fotografía de archivo.

Mientras tanto, representantes de más de una docena de organizaciones sin fines de lucro están pidiendo a la ciudad de Vancouver y al gobierno provincial que “financien y abran rápidamente espacios de calentamiento las 24 horas en la ciudad”.

En una carta abierta el viernes, el grupo exigió una moratoria sobre la remoción de estructuras similares a tiendas de campaña pertenecientes a personas que duermen afuera este invierno.

“Con refugios sobrecargados e inadecuados y prácticamente sin viviendas asequibles vacantes, las ciudades de tiendas de campaña son parte del continuo de la vivienda”, se lee en la carta.

En medio de temperaturas bajo cero el viernes, los guardaparques de la ciudad, respaldados por agentes de policía de Vancouver, regresaron al parque Oppenheimer en el centro de Eastside para realizar controles de bienestar de los residentes sin hogar que viven allí.

Unos días antes, las autoridades se llevaron las casas improvisadas de más de 10 residentes y colocaron las tiendas de campaña en camiones de la ciudad, en contra de las objeciones vocales de los defensores de las personas sin hogar. Ahora sólo quedan unas pocas estructuras.

Stephen D’Souza, director ejecutivo de la Asociación de Servicios para Personas sin Hogar de Columbia Británica, dijo que no sólo Vancouver necesita centros de calentamiento o refugios climáticos de emergencia las 24 horas del día, sino también comunidades de toda la provincia.

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“Los proveedores de servicios están haciendo lo mejor que pueden en este momento, pero tienen recursos limitados de personal, capacitación y equipo”, dijo D’Souza. “Durante este clima frío, es una prioridad que presionemos a los altos niveles de gobierno para que busquen soluciones permanentes, no sólo curitas temporales”.

D’Souza publicó por primera vez información que detalla el alcance de la falta de vivienda en Metro Vancouver este otoño con un informe de la Asociación de Servicios para Personas sin Hogar que mostró un aumento del 32 por ciento en el número de residentes sin vivienda.

Un total de 4.821 personas fueron identificadas como personas sin hogar, frente a 3.634 en 2020, y los mayores picos se produjeron en Delta, Richmond y Tri-Cities, donde los aumentos de conteo sobre conteo fueron del 159 por ciento, 91 por ciento y 86 por ciento. respectivamente.

Cuatro de cada cinco personas dijeron que no tenían hogar en la comunidad donde solían estar alojados, lo que significa que la gente quiere servicios en sus lugares de origen y no gravitan hacia otras ciudades, según el informe.

“Este clima es una llamada de atención para todos nosotros”, dijo D’Souza. “No es difícil imaginar, con la actual asequibilidad de la vivienda, lo fácil que sería para alguien que ahora apenas se las arregla para salir adelante un poco más y de repente quedarse sin hogar”.

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A medida que el clima se vuelve más frío, aumentan los riesgos para quienes viven al aire libre.

Los Servicios de Salud de Emergencia de BC dijeron que durante la última semana, los paramédicos de toda la provincia respondieron a 38 llamadas relacionadas con hipotermia o congelación.

Si bien las visitas al hospital fueron menores en Fraser Health después de la nevada del jueves que en los últimos años, el portavoz Nick Eagland lo atribuyó a “desafíos causados ​​por el clima invernal, como las difíciles condiciones de las carreteras”.

Esta semana, Eagland dijo que la región de salud, que se extiende desde Burnaby hasta White Rock y Hope, está viendo más personas de lo habitual que viajan a la sala de emergencias después de caerse o resbalarse en el hielo.

En el centro de Abbotsford, Survivors de la guerra contra las drogas Abbotsford dirige un refugio en un antiguo concesionario de automóviles. El llamado refugio Nómada estaba lleno el viernes por la mañana, con gente sentada en sofás y tirada en el suelo.

Detrás de un escritorio en la puerta principal estaba Harvey Clause, quien trabaja en el refugio y también ha estado durmiendo allí desde que perdió su habitación en un complejo de viviendas de apoyo hace un mes.

El jueves por la noche, el refugio de 20 camas estaba por encima de su capacidad y no había suficientes colchonetas para todas las personas que buscaban refugio, dijo. “Cuando la gente dice que estamos aquí por elección propia, que queremos estar aquí, eso es una tontería. Odio vivir en la calle. Nadie quiere vivir en la calle”.

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El refugio Nomad cerrará en febrero, ya que el propietario del edificio planea remodelar el terreno.

Harvey Clause frente al refugio Nomad de Abbotsford.
Cláusula Harvey con sobrevivientes de la guerra contra las drogas en Abbotsford frente al refugio Nomad en Abbotsford. El refugio no tenía suficientes camas el jueves, ya que las temperaturas bajaron a -15 grados bajo cero durante la noche. Foto de Glenda Luymes /sol

Terena Tait, que vive en una tienda de campaña frente a la tienda de segunda mano del Comité Central Menonita, dijo que se mantiene abrigada si continúa moviéndose.

“No me siento en un solo lugar excepto para dormir”, dijo.

Su cama es una sábana de madera contrachapada suspendida entre dos cajas de leche, cubierta con espuma y mantas. Una estufa de propano de un solo quemador ayuda a mantenerla caliente durante la noche.

“Soy cuidadoso. Simplemente mantenlo en nivel bajo”, dijo.

Cuando Draper salía del refugio Nomad, una mujer le pidió que lo llevara a otro grupo de tiendas de campaña junto a las vías del tren adyacentes al Ejército de Salvación. El personal de la ciudad esparció estiércol de pollo en el campamento para limpiarlo en 2013, pero más de una docena de personas están viviendo allí nuevamente.

La mujer saltó a la parte trasera del vehículo de Draper.

“¿Hay alguien muerto?” ella le preguntó.

“No he oído hablar de nadie”, respondió.

Al llegar al campamento, cree ver a una persona tirada en el suelo antes de darse cuenta de que no hay nada allí.

“Sé que esto es un espectáculo para todos, pero no para mí”, dijo antes de bajarse del vehículo.

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Una tienda de campaña en Abbotsford.
Una tienda de campaña envuelta en lonas sobre una franja de césped junto a la autopista 1 en Abbotsford el jueves. A pesar de las gélidas temperaturas, algunas personas siguieron durmiendo al aire libre. Foto de Glenda Luymes /sol

Al alejarse, Draper dijo que se siente derrotado. “Simplemente no sé cómo seguir adelante”.

Recuerda cuando había 100 personas sin hogar en las calles y conocía a muchos de ellos. Ahora estima que hay 800 y todo lo que hace le parece inadecuado. Amigos han muerto como resultado de sobredosis y varios compañeros de trabajo comunitario se han agotado o han recaído en la adicción a las drogas.

“Cuando empezamos, intentamos hacer mucho más, pero ahora sólo es comida y mantas, comida y mantas”.

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