La química adecuada: ¿Puede la vitamina C curar el resfriado común? Esperar

La evidencia finalmente demostró que podría ayudar, pero la idea de las vitaminas para curar los resfriados provino de la misma ciencia que las lobotomías: basada en la eminencia.

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No hay duda de que Linus Pauling fue un químico eminente, dado que “eminencia” se define como fama o superioridad reconocida dentro de una esfera o profesión particular. En este caso, química.

Pauling fue premio Nobel y publicó la increíble cantidad de 1200 artículos y libros, incluido un libro de texto sobre enlaces químicos utilizado por estudiantes de todo el mundo. También fue mi introducción a la diferencia entre ciencia basada en eminencias y ciencia basada en evidencia. Las opiniones o consejos que provienen de un científico o médico con una reputación establecida y a menudo estelar, pero que carecen de evidencia, pueden denominarse “basados ​​en eminencias”. Esto contrasta con la ciencia “basada en evidencia” que está respaldada por estudios adecuados. En el caso de cuestiones de salud, lo ideal es que sean ensayos aleatorios controlados con placebo (ECA).

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Pauling fue un defensor de respaldar sus teorías sobre enlaces químicos y estructura molecular con evidencia extraída de la cristalografía de rayos X. Estaba a un pelo de conocer a James Watson y Francis Crick sobre la estructura del ADN.

Curiosamente, en 1970, este eminente científico que había publicado cientos de artículos revisados ​​por pares en las principales revistas científicas del mundo escribió un libro en el que afirmaba que el resfriado común se puede curar con grandes dosis de vitamina C. Increíblemente, no ofreció ninguna evidencia más que su experiencia personal propia y de su esposa. Pero como Pauling fue ampliamente aclamado como uno de los científicos más importantes del mundo, la prensa saltó sobre la historia de la vitamina C y los suplementos de la vitamina volaron de los estantes. La evidencia había sido superada por la eminencia.

Si bien el desvío de Pauling hacia los consejos de salud basados ​​en la eminencia fue sorprendente, el hecho es que hasta el siglo XX, cuando comenzaron a surgir los ECA, la medicina desde la época de Hipócrates se basaba esencialmente en la eminencia. Hipócrates debe su fama no a la introducción de curas eficaces, sino a ser pionero en la idea de que las enfermedades tienen una causa natural y no eran repartidas por los dioses como castigo. Sin embargo, atribuyó erróneamente la causa a un desequilibrio de cuatro fluidos corporales o “humores”: sangre, flema, bilis amarilla y bilis negra. Los tratamientos para restablecer el equilibrio incluían baños fríos y calientes, hierbas purgantes y sangrías. Recomendó reducir el consumo de alimentos para “matar de hambre la fiebre”, pero no hay evidencia de que Hipócrates alguna vez dijera “que la comida sea tu medicina”, una cita que a menudo se le atribuye.

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Siguiendo los pasos de Hipócrates, Galeno de Pérgamo impulsó la noción de que las enfermedades tienen causas físicas y las buscó realizando vivisecciones, experimentos con animales vivos. Hizo dibujos detallados de anatomía, pero contenían muchos errores, ya que las disecciones de humanos no estaban permitidas en la antigua Grecia o Roma. Galeno obtuvo algunos conocimientos sobre la anatomía humana al examinar las heridas de los gladiadores, pero no entendía el sistema circulatorio, creyendo que la sangre se producía en el hígado y llegaba a los tejidos donde se disipaba. La eminencia de Galeno fue tal que sus puntos de vista prevalecerían durante 15 siglos hasta que William Harvey publicó su obra clásica Sobre el movimiento del corazón y la sangre en los animales en 1628.

La idea de que la enfermedad es el resultado de un desequilibrio humoral persistió hasta el advenimiento de la teoría de los gérmenes en la década de 1850. Hasta entonces, médicos eminentes como Benjamin Rush, signatario de la Declaración de Independencia de Estados Unidos, recomendaban calomelanos (óxido de mercurio) o jarabe de ipecacuana para las purgas, y la sangría era un tratamiento para casi todas las dolencias. La muerte del presidente estadounidense George Washington fue precipitada por sus médicos sangrándolo repetidamente.

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La eminencia no siempre condujo a métodos tan brutales.

John Harvey Kellogg alcanzó fama al afirmar que curaba a las personas de diversas enfermedades con dietas vegetarianas, ejercicio, baños y yogur. Era un showman por excelencia y se hizo famoso entreteniendo a los pacientes de su sanatorio en Battle Creek, Michigan, con un “experimento” que consistía en arrojar un bistec y un plátano a un chimpancé. El simio ignoró el bistec y felizmente se comió el plátano mientras Kellogg entonaba que incluso esta criatura primitiva sabe que la carne no es para consumo. Kellogg creía que comer carne era “sexualmente inflamatorio” y sostenía que las personas que comían tocino en el desayuno estaban condenadas a masturbarse, una actividad que llevaría a la pudrición del cerebro y a la locura.

Los Corn Flakes, según él, eran el alimento antiafrodisíaco del desayuno.

En Rational Hydrotherapy, un libro de 1.217 páginas que publicó en 1900, Kellogg afirmó que todas las dolencias conocidas pueden aliviarse mediante la aplicación de agua fría, caliente o tibia. Describió cómo los chorros de agua dirigidos a diversas partes del cuerpo eran curativos y que las plantas de los pies están conectadas por nervios con los intestinos, los genitales y el cerebro. No había pruebas de nada de esto, pero Kellogg era un médico eminente, por lo que sus afirmaciones no fueron cuestionadas.

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Los tratamientos de Kellogg fueron pan comido comparados con los del Dr. Walter Freeman, quien ejemplifica otro caso de pacientes que ponen su fe en la eminencia en lugar de en la evidencia.

Freeman se graduó en la Facultad de Medicina de la Universidad de Pensilvania y posteriormente obtuvo un doctorado en neuropatología. Llegó a creer que las enfermedades mentales se podían tratar quirúrgicamente e inventó la “lobotomía transorbital”, un procedimiento que implicaba penetrar el cerebro con un instrumento parecido a un picahielos a través de la cuenca del ojo para cortar la conexión de los lóbulos frontales con el hipotálamo. .

Freeman no tenía pruebas de que el procedimiento fuera un tratamiento eficaz para las enfermedades mentales, pero increíblemente logró realizar unas 4.000 lobotomías antes de que se le prohibiera realizar el procedimiento debido a la alarmante tasa de complicaciones.

La eminencia de Freeman se debió en gran parte a haber lobotomizado a Rosemary Kennedy, hermana del futuro presidente estadounidense John F. Kennedy. Su padre, el desagradable Joseph P. Kennedy, consideró que los erráticos cambios de humor, las dificultades de aprendizaje y el comportamiento agresivo de Rosemary no eran adecuados para un Kennedy. Freeman la lobotomizó. Terminó sin poder caminar ni hablar correctamente y pasó el resto de su vida en instituciones.

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Luigi Di Bella también practicaba lobotomías, aunque de forma metafórica. Saltó a la eminencia en Italia en 1997 después de provocar histeria colectiva en pacientes con cáncer con su afirmación de que una combinación de la hormona somatostatina, vitaminas, retinoides, melatonina y bromocriptina, un medicamento para la enfermedad de Parkinson, puede curar el cáncer. Di Bella era un médico legítimo, pero con un reclamo ilegítimo.

Su estrategia básica fue: “créanme, soy un médico eminente”. Cuando los oncólogos afirmaron que Di Bella no tenía pruebas, fueron acusados ​​de conspirar para impedir que los pacientes con cáncer recibieran una terapia potencialmente curativa. Los manifestantes clamaron por “libertad de trato” y amenazaron con derrocar al gobierno. Los funcionarios cedieron, se organizaron ensayos clínicos y los resultados enviaron el régimen de Di Bella al basurero de la medicina. Eminence perdió ante las pruebas.

Hoy tenemos toda una nueva generación de médicos cuya eminencia se debe más a su exposición en los medios que a sus logros. Personas como Mehmet Oz, Deepak Chopra, Steven Gundry, Joseph Mercola y Christiane Northrup se han convertido en megainfluencers y utilizan continuamente su eminencia para alterar el carro cargado de evidencia.

En cuanto a Linus Pauling, ha recibido una pequeña justificación de un metanálisis que mostró una reducción en la gravedad del resfriado con grandes dosis de vitamina C. Cuando siento que se avecina un resfriado, descubrí que tomar un gramo una hora durante cuatro horas a menudo puede evitarlo. Pero tómatelo con cautela, porque no tengo ni pruebas ni eminencia.

[email protected]

Joe Schwarcz es director de la Oficina de Ciencia y Sociedad de la Universidad McGill (mcgill.ca/oss). Presenta The Dr. Joe Show en CJAD Radio 800 AM todos los domingos de 3 a 4 p. m.

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