En una casa rodante en las afueras de Vancouver Walmart, una persona mayor sueña con una vivienda

Los defensores de las personas mayores de Columbia Británica dicen que el aumento de los costos de vida, junto con el estancamiento de los ingresos de jubilación del gobierno, están empujando a más personas mayores a la pobreza y la falta de vivienda.

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Keith Light, de 77 años, está de regreso en su casa en un vehículo recreativo afuera de un Walmart en el este de Vancouver, después de haber sido dado de alta recientemente del hospital después de un accidente.

Está contento de haber salido de la “loca” sala de emergencias del Hospital General de Vancouver donde pasó una noche a principios de este mes.

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Pero lo que realmente sueña es una llamada de BC Housing.

Light pasó la víspera de Año Nuevo tratando de hacer funcionar el motor de la casa rodante para mantenerse caliente mientras intentaba imaginar tiempos mejores en el futuro.

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“Me quedé aquí y visualicé a BC Housing llamándome y diciendo: ‘Tenemos un lugar para ti'”, dijo Light, un ex trabajador de la construcción, cuya casa rodante recientemente quedó cubierta de nieve debido a una ráfaga de clima invernal.

The Canadian Press entrevistó anteriormente a Light hace un año, cuando su casa rodante estaba estacionada afuera de la tienda Canadian Tire a un par de cuadras de distancia. Por lo demás, no ha cambiado mucho.

Ha estado en la lista de espera de BC Housing para viviendas subsidiadas durante dos años. Cada vez que se comunica con la agencia, el personal le pide que vuelva a consultar dentro de otros seis meses, dijo.

Light se encuentra entre una gran población de personas mayores que viven en la pobreza o al borde del abismo en Columbia Británica, donde los costos de vivienda siempre altos exacerban los problemas del costo de vida en todo el país.

Las estadísticas gubernamentales muestran que las personas de 65 años o más en Columbia Británica tienen el doble de probabilidades que los adultos más jóvenes de ser clasificadas como personas de bajos ingresos en 2021. Pero no siempre fue así. Veinte años antes era al revés.

Las tasas de bajos ingresos entre las personas mayores de Columbia Británica casi se han duplicado desde 2001 y son casi siete veces más altas que en 1996, según estadísticas gubernamentales.

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Light alguna vez tuvo una casa en Pender Island, a 40 minutos en ferry desde Swartz Bay en la isla de Vancouver, pero la vendió y se mudó a Metro Vancouver.

Después de pagar las deudas, no le quedaba mucho, así que compró la casa rodante por 19.000 dólares mientras vivía de una pensión mensual de 1.900 dólares.

A sus problemas financieros se suman las multas de estacionamiento, cada una de las cuales cuesta 70 dólares. Light dijo que logró pagar algunos de ellos y que ahora está ahorrando para pagar el resto.

Light dijo que hace cuatro meses, remolques llenos de traficantes de drogas llegaron a su área y, finalmente, la policía llegó, los arrestó y luego se llevó sus vehículos. Posteriormente, la ciudad colocó carteles que prohibían el estacionamiento entre las 22.00 y las 6.00 horas.

Light dijo que eligió su lugar porque tiene Wi-Fi público gratuito de Walmart y que estaba molesto por las nuevas reglas de estacionamiento.

“Con toda la gente en tiendas de campaña y campamentos y sin viviendas asequibles, la ciudad debería aceptar totalmente a aquellos que han tomado la iniciativa de atender sus necesidades de vivienda adquiriendo una casa rodante o una casa rodante”, dijo.

“Le quitamos algo de presión a la ciudad y, sin embargo, no impiden que sus funcionarios municipales nos pongan multas”.

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Los defensores de las personas mayores de Columbia Británica dicen que el aumento de los costos de vida, junto con el estancamiento de los ingresos de jubilación del gobierno, están empujando a más personas mayores a la pobreza y la falta de vivienda.

La pensión mensual de vejez para personas mayores de 75 años es de hasta $784,67, mientras que el complemento de ingreso garantizado para una sola persona es de hasta $1.065,47, para un total de $22.201,68 al año.

United Way British Columbia publicó a finales de noviembre un informe de 66 páginas, titulado “Envejecimiento en la incertidumbre: la creciente crisis de vivienda para las personas mayores en Columbia Británica”.

Citó datos de Statistics Canada que muestran que más de uno de cada seis personas mayores de Columbia Británica en 2021 tenía ingresos bajos después de impuestos, definidos como el 50 por ciento o menos que el ingreso medio ajustado después de impuestos de los hogares privados.

Eso fue un “cambio dramático” con respecto a hace tres décadas, cuando las personas mayores tenían las tasas de ingresos más bajas de cualquier grupo de edad, dijo United Way.

El informe dice que en 2001, sólo el 8,6 por ciento de las personas mayores de 65 años en Columbia Británica pertenecían a la categoría de bajos ingresos, en comparación con el 16 por ciento de los adultos más jóvenes. Pero en 2021, la situación se había revertido: el 15,2 por ciento de las personas mayores pertenecían al grupo de bajos ingresos, en comparación con el 8,1 por ciento de los adultos más jóvenes.

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En 1996, sólo el 2,2 por ciento de las personas mayores pertenecían al grupo de bajos ingresos.

El informe de United Way también dijo que una de cada cuatro personas mayores en Columbia Británica tenía unos ingresos después de impuestos inferiores a 21.800 dólares en 2020.

Carole Fawcett, consejera jubilada y escritora independiente de 75 años, de Vernon, Columbia Británica, se encuentra entre quienes se encuentran en la cúspide de ese umbral.

Tiene un ingreso mensual de 1.800 dólares procedente de la seguridad de vejez y del plan de pensiones de Canadá.

También tiene leucemia linfocítica y enfermedad pulmonar obstructiva crónica.

Fawcett dijo que era “extraño” que ella ganara menos que alguien que trabaja 40 horas a la semana con el salario mínimo.

Dijo que seguiría trabajando si su energía se lo permitiera, pero su enfermedad la deja fatigada. Necesita oxígeno adicional mientras duerme y depende de un tanque de oxígeno cuando saca a pasear a su mezcla de caniche, Finnegan.

Sus bajos ingresos descartan cosas como cenar en restaurantes y la libertad de comprar lo que quiera en el supermercado.

“Tengo amigos y salimos a tomar un café o un panecillo a algún lugar, dependiendo de si elegimos lugares que no sean demasiado exorbitantes”, dijo.

“Simplemente no hago mucho porque tengo una pensión limitada”.

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Ni siquiera hornea tanto como antes debido al aumento del costo de los ingredientes y, a veces, tiene que echar mano de ahorros que “se reducen a cada minuto”.

“Es absolutamente irrespetuoso cómo el gobierno trata a las personas mayores, ya que realmente no tenemos lo suficiente para vivir con dignidad o respeto”, dijo Fawcett.

Laura Kadowaki, coordinadora de programas y operaciones de United Way BC, dijo que el estudio del grupo se inspiró en docenas de proveedores de servicios de primera línea que describieron a personas mayores en situaciones extremas.

“Una de las cosas preocupantes de la situación es que en el pasado vimos que los beneficios de ingresos a menudo hacían un buen trabajo al mantener a las personas mayores fuera de la situación de bajos ingresos, manteniéndolos alojados y satisfaciendo sus necesidades”, dijo. Kadowaki.

Pero en los últimos años ha habido un “cambio muy significativo”, y los beneficios de ingresos no han podido seguir el ritmo de las necesidades de las personas mayores.

Las personas mayores entrevistadas para el informe describieron vivir sin refugio o en situaciones de vivienda inseguras, por ejemplo, quedarse con familiares abusivos, vivir en automóviles o casilleros de almacenamiento, acampar en el bosque y vivir sin calefacción ni electricidad.

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Kadowaki dijo que un trabajador de una agencia de primera línea le dijo que aproximadamente la mitad de sus clientes están tan angustiados que dicen que no están seguros de querer vivir.

“Eso fue algo que realmente me impactó y es algo que uno nunca quiere escuchar… ilustra el impacto que esta crisis tiene en los adultos mayores en Columbia Británica”, dijo Kadowaki.

Sharon Elliott, de 75 años, residente de Vancouver, trabajó como mesera hasta octubre pasado, cuando tuvo una cirugía de columna que le impidió regresar.

Recibe una pensión de unos 1.770 dólares al mes, pero después de los gastos de fisioterapia, alquiler y medicinas “no le quedó nada para comer”.

Dijo que la pensión no es un ingreso para “vivir”, sino para “morir”.

Elliott fundó un grupo de defensa de las personas mayores llamado Tin Cup Movement y celebró una manifestación frente al Ayuntamiento de Vancouver en septiembre, pidiendo que las personas mayores reciban un “ingreso digno” que refleje el costo de vida.

El nombre del grupo surgió de un encuentro con otro estudiante de último año a quien Elliott dijo que vio recogiendo botes de la basura.

“Le dije: ‘Disculpe, ¿es usted una persona mayor que vive con un complemento de ingresos garantizado?’ Ella dijo ‘sí’ y me senté con ella y hablé con ella”, dijo Elliott.

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Elliott dijo que hicieron clic, ambos habían trabajado para empleadores durante más de 25 años pero no recibieron ninguna pensión.

“Podría haber sido yo”, dijo Elliott.

De vuelta afuera de Walmart, Light dijo que estaba pensando en pedirle prestado algo de dinero a su hermana para comprar una caravana, reduciendo el tamaño de su casa rodante.

Esperaba que el vehículo más pequeño facilitaría el desplazamiento y evitaría multas por estacionamiento.

Dijo que estaba planeando volver a trabajar y que planeaba imprimir tarjetas de presentación anunciando sus servicios como personal de mantenimiento y reparador para dejarlas en los buzones de correo.

Aún así, Light dijo que se consideraba afortunado porque todavía tenía un techo sobre su cabeza. Y se solidarizó con los “cientos y cientos” de personas que llevaban más tiempo que él esperando una vivienda adecuada.

“Sólo hay que tener fe y aguantar y… seguir adelante”, dijo.


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