Columbia Británica debe construir un sistema alimentario resiliente y de cosecha propia

Opinión: Debemos traer a casa todas las partes del sistema alimentario, incluida la producción y el procesamiento de alimentos. Depender del interminable verano de California es insostenible.

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Los habitantes de la Columbia Británica enfrentan un desafío importante: cómo asegurar un suministro de frutas y verduras frescas y asequibles durante todo el año. Esto no es trivial: los productos frescos son la piedra angular de una dieta saludable pero, para muchos, los alimentos saludables son inasequibles.

Lo que es peor, depender del interminable verano de California es insostenible y vulnerable. Si el cambio climático o los problemas de la cadena de suministro interrumpen la capacidad del suroeste de Estados Unidos para enviar frutas y verduras al norte, enfrentaremos un problema importante.

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Los consumidores ya pagan el precio. El conflicto en Ucrania, el COVID-19 y las inundaciones que aislaron franjas de la provincia hace un par de años han dificultado mantener las cadenas de suministro en funcionamiento y las tiendas de comestibles llenas.

Debemos construir un sistema alimentario más resiliente, menos vulnerable al mal tiempo y a los caprichos del comercio a larga distancia. BC debe traer todas las partes del sistema alimentario, incluida la producción y el procesamiento de alimentos, a casa y dejar de depender tanto de todo lo lejano.

Muchas partes del mundo ya están prestando atención. Los Países Bajos, Japón y Singapur están utilizando tecnologías avanzadas, como la agricultura en entornos controlados (también conocida como agricultura vertical), junto con nuevas formas de procesamiento de alimentos, para localizar los sistemas alimentarios. BC debería estar ganando tanto en producción como en procesamiento, pero está rezagado. A diferencia de muchas partes de Canadá, Columbia Británica tiene una Reserva de Tierras Agrícolas, pero sólo alrededor del 50 por ciento de ella se utiliza para cultivar alimentos. En comparación, los Países Bajos logran ser el segundo mayor exportador de alimentos del mundo por valor en finca, en mucha menos tierra. Y la industria procesadora de alimentos de Columbia Británica es pequeña en comparación con tendencias históricas o regiones comparables.

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La falta de procesamiento en BC perjudica a todos. Si la gente se pregunta por qué están aumentando los precios del pollo, es en parte porque algunos productores deben enviar pollo a Alberta, solo para enviarlo de regreso a las tiendas de comestibles de Columbia Británica. A menudo, los arándanos se envían al sur para su procesamiento con valor agregado para evitar regulaciones obsoletas. Las patatas fritas se procesan en otros lugares antes de llevarlas de vuelta a los restaurantes de Columbia Británica. Es esencialmente imposible traer avena de las praderas para hacer leche de avena en Columbia Británica, aunque esto ayudaría al clima y generaría empleos.

Muchas de las políticas de Columbia Británica relacionadas con la agricultura y el procesamiento de alimentos se redactaron antes de que fueran posibles las herramientas y enfoques modernos, como el cultivo de plantas en interiores y sin luz natural. Para ser rentables, las granjas verticales, los invernaderos y los procesadores necesitan producir durante todo el año. Esto significa que las regulaciones deben diseñarse para alentar a los procesadores a adquirir verduras y frutas de Columbia Británica cuando estén disponibles y se les debe permitir obtenerlas de otros lugares en otras épocas del año. Es necesario desarrollar normas más claras para fomentar el procesamiento de alimentos en suelos de baja calidad, preservando al mismo tiempo suelos de alta calidad para la agricultura tradicional. Por eso, BC, como muchas partes de Canadá, necesita modernizar su entorno regulatorio.

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Dentro de Canadá, la inversión del sector privado y el apoyo gubernamental al procesamiento de alimentos y la agricultura vertical son evidentes en Alberta, Ontario y Quebec. Hace unos años, el 90 por ciento de las verduras de hoja verde de Quebec se transportaban en camiones desde el suroeste de Estados Unidos. Ahora es el 50 por ciento. En Alberta, un floreciente sector de procesamiento de alimentos y de valor agregado proporciona un mercado listo para los agricultores tradicionales. Pero nuevamente, en BC hay vientos en contra. La propia Comisión de Comercialización de Hortalizas de la provincia reconoce que: “El número cada vez menor de procesadores en Columbia Británica está dificultando que los productores encuentren procesamiento con valor agregado para sus cultivos de cobertura, disminuyendo así sus oportunidades de ventas”. No es de extrañar que las granjas que alguna vez produjeron guisantes, frijoles, maíz y coliflores en Columbia Británica hayan desaparecido. Un informe reciente estimó que BC requiere sólo alrededor del uno por ciento de sus tierras ALR de baja calidad para solucionar este problema y crear un sólido sector de procesamiento de alimentos y agricultura vertical.

Evaluaciones cuidadosas del impacto ambiental de tales “sistemas alimentarios de alta tecnología” sugieren que, si se hacen adecuadamente, esto debería ser una bendición para la sostenibilidad. Las granjas verticales producen y procesan alrededor de 1.000 veces más alimentos por hectárea que las granjas convencionales y lo hacen con una fracción del agua y los pesticidas que necesita la agricultura convencional. Y si un agricultor vertical utiliza electricidad renovable, entonces su lechuga tendrá una huella de carbono menor que la lechuga equivalente transportada en camión desde California. Y cuando la producción, el procesamiento y el consumo se realizan localmente, muy poco se pudre y se desperdicia.

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Luego están las oportunidades económicas. En otras partes del mundo, estos sistemas locales de producción y procesamiento de alta tecnología no sólo crean resiliencia, sino que también generan prosperidad económica: empleos en la construcción de nuevas instalaciones y empleos relacionados con el funcionamiento y la operación de las plantas que cultivan, cortan, lavan y empaquetan los productos.

Por supuesto, estos sistemas alimentarios de alta tecnología no son una panacea y nunca reemplazarán los cultivos cultivados en el campo. Por un lado, la cantidad de cultivos que se pueden producir en granjas verticales es limitada y no hay escenarios en los que llevemos granos, ganado o semillas oleaginosas completamente al interior. Y cuando los cultivos y el ganado se producen utilizando prácticas agrícolas regenerativas o climáticamente inteligentes, entonces esos agricultores (y los consumidores que los apoyan) deberían estar orgullosos de ser parte de la solución al cambio climático y la crisis de la biodiversidad. Pero tener sistemas de producción y procesamiento de alta tecnología integrados junto con cultivos tradicionales tiene sentido y genera resiliencia.

Este año, grandes catástrofes climáticas están diezmando las granjas en todas partes; Estados Unidos, el Reino Unido e incluso China están vinculando la seguridad alimentaria con la seguridad nacional y reformando políticas para proteger a sus ciudadanos. Como ha dicho el presidente estadounidense Biden: “Si los padres no pueden poner comida en la mesa para sus hijos, nada más importa”.

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Un clima inusualmente cálido seguido de condiciones muy frías destruyeron el año vinícola 2024 de Columbia Británica y parece poco probable que haya muchas cerezas Okanagan a la venta en el corto plazo. California se encuentra en las primeras etapas de una megasequía que probablemente durará décadas. Canadá y Columbia Británica deben adaptarse cambiando las regulaciones que nos permitan cultivar y procesar más alimentos, durante todo el año, más cerca de casa.

En un mundo devastado por el cambio climático, ya no podemos dar por sentado que otros nos alimentarán.

Evan Fraser es director del Instituto de Alimentos Arrell de la Universidad de Guelph en Ontario.

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